Фильм снят по книге Эдгара Райса Берроуза под названием «Принцесса Марса».  На Марсе есть жизнь. Туда помимо воли отправляется Джон Картер – ветеран гражданкой войны в США. Он засыпает в пещере на Земле, а просыпается на Марсе в плену у туземцев, Тарков, которые вдвое выше его и мало чем походи на людей. Благодаря тому, что на Марсе гравитация меньше Картер обретает невероятную силу и становится на высоком счету в племени став другом их вождя  Таркаса. Между Жителями горола Зоданга и жителями города Гелиум, представителями другой расы красных марсиан, похожих на людей, война. После уничтожения корабля Гелиума, Тарки,  захватывают в плен принцессу Дею Торис. Джон помогает ей сбежать из плена.

Странствуя вместе с принцессой по Марсу, Джон влюбляется в нее, но она снова в опасности и схвачена принцем Зоданги. Джон Картер разрушает этот город и присоединяет его к Гелиуму. После того, как они поженились с принцессой Деи Торис, он становится принцем этого города.

Жизнь на Марсе становится под угрозой, так как воздуха вырабатывающая станция приостановила свою работу. И Джон решает пожертвовать собой, ради спасения, ставших ему близкими, марсиан.